Ceylan, l’âme du « Petit Véhicule »

Une habitante de Ceylan et son enfant (gravure du XIXe siècle).
Une habitante de Ceylan et son enfant (gravure du XIXe siècle).

C’est par l’invasion de l’île que Ceylan entre véritablement dans l’histoire : les Aryens d’Inde s’emparent des côtes au Ve siècle avant J.-C., repoussant vers l’intérieur des terres les Vedda, un peuple de chasseurs. A la même époque, en 483 avant J.-C., le prince indien Vijaya fonde le premier royaume singalais, de civilisation hindouiste. C’est au IIIe siècle avant J.-C. que le bouddhisme est introduit dans l’île par des missionnaires envoyés par l’empereur indien Açoka. Anuradhapura devient alors la capitale du bouddhisme singalais et c’est de là qu’elle va rayonner sur toute l’Indonésie et la péninsule malaise. La tradition bouddhiste veut même que ce soit les moines de Ceylan qui, au Ier siècle avant J.-C., mirent par écrit le canon pâli, faisant de Ceylan le cœur du bouddhisme du Petit Véhicule.
Un statu qui n’empêchera pas Ceylan d’être la proie des invasions. Dès les premiers siècles de notre ère, les Tamouls allaient tenter, à plusieurs reprises, de s’emparer de l’île. Ils y réussiront presque, notamment au XIe siècle, lors de l’invasion du roi des Chola, Rajaraja Ier. Réfugiés dans la partie sud-ouest de l’île, les Singalais devaient finalement se redresser au XIIe siècle et reconquérir la majeure partie de l’île. Un royaume tamoul devait cependant perdurer a nord de l’île.
L'île de Ceylan, d'après une carte catalane ancienne.
L’île de Ceylan, d’après une carte catalane ancienne.

Déjà connue et régulièrement visitée par les voyageurs arabes, Ceylan commence à être colonisée par les Portugais en 1505. Le christianisme apparaît et seul le royaume indigène de Kandy, situé dans un massif montagneux au centre de l’île, parvient à conserver son indépendance… jusqu’au début du XIXe siècle.
Par contre, le reste de l’île va être la proie des colons divers : en 1656, les Hollandais chassent les Portugais, avant de céder la place, à leur tour, en 1795, aux Anglais. Une possession reconnue en 1802 au traité d’Amiens. Après un premier échec en 1803, les Anglais parviendront même à s’emparer du royaume de Kandy en 1815, jusqu’aux jours de l’indépendance de l’île en 1945.