Les Cabot : explorateurs de père en fils

Sébastien Cabot (vers 1480-1557).
Sébastien Cabot (vers 1480-1557).

Il faut reconnaître que Sébastien Cabot a de qui tenir. Son père, en effet, Giovanni Caboto, devenu John Cabot par la grâce de son bienfaiteur le roi d’Angleterre Henri VII, a déjà abordé les rivages américains lors de l’expédition de 1497. Mais on ignore le lieu précis du débarquement : est-ce le Labrador, Terre-Neuve ou l’île du Cap Breton ?
Un an plus tard, en 1498, John Cabot, toujours poussé par Henri VII, tenta une nouvelle fois d’ouvrir un chemin maritime, par l’ouest, vers l’Inde et la Chine et cette fois, on a la certitude qu’il atteignit le Labrador.
Le jeune Sébastien Cabot fut donc bercé dès son enfance par ces récits de découvertes et d’aventures où son père jouait un rôle de premier plan. Il passe son enfance à Bristol, une des plus grandes métropoles commerciales de l’Angleterre. Dans cette cité portuaire où se mêlaient marins et marchands venus des quatre coins du monde, le jeune Sébastien se prend de passion pour la mer et ses promesses illimitées de gloire et de richesse. Mais il ne se contente pas d’être un marin intrépide ; il poursuit également de solides études classiques : il apprend le grec et le latin, dévore les auteurs de l’Antiquité et surtout Hérodote, le premier et le plus grand reporter-historien de son temps (au Ve siècle avant J.-C.), découvre avec ardeur les récits des voyageurs arabes, notamment ceux de Massoudi,  l’auteur des Prairies d’or qui constitue la plus vaste compilation sur le monde au Xe siècle.
C’est d’ailleurs chez Massoudi que Cabot s’initie à l’astronomie et à la cosmogonie.
À l’âge de vingt et un ans, Sébastien Cabot participe à l’expédition organisée par son père et débarque en Amérique le 24 juin 1497. Il fera aussi partie des autres voyages accomplis par son père en 1498 et en 1500. Après la mort d’Henri VII, en 1509, Sébastien Cabot quitte l’Angleterre et va s’installer à Séville, en Espagne, où le roi Ferdinand II le Catholique lui accorde une rente mensuelle somptueuse (cinquante mille maravedis, ce qui correspond aujourd’hui à vingt mille francs) et le titre de premier cosmographe du royaume.
Sous le règne de Charles Quint, Sébastien Cabot devient le piloto mayor de l’empereur et membre du conseil des Indes. Après plusieurs voyages d’exploration en Amérique du Sud, notamment au Paraguay, Cabot, sans doute par désir d’améliorer son statut et de s’initier à de nouvelles expéditions, quitte l’Espagne et revient à Londres. De là, il ne dirigera plus qu’une expédition vers l’Est cette fois et la mer de Glace. Son retour à Londres sera son dernier voyage et c’est dans la capitale anglaise qu’il meurt en 1557.