Les Janissaires : la légion des esclaves

Un Janissaire, d'après une gravure du XIXe siècle.
Un Janissaire, d’après une gravure du XIXe siècle.

De tous temps, les populations musulmanes se sont livrées à l’esclavage. Certes, pas à l’encontre des musulmans, la charia le leur interdisait, mais contre tous les non-musulmans, quels qu’ils soient. Et du XIVe au XVIIIe siècles, les peuples des Balkans vont payer un tribu particulièrement lourd, notamment à travers l’institution des Janissaires.
En 1334, le sultan ottoman Orkhan décide la création d’un nouveau corps d’infanterie, exclusivement composé d’enfants chrétiens, enlevés à leur famille et convertis de force. Prélevés parmi les populations grecque, roumaines, serbes, albanaises mais également russes et hongroises, à raison d’un enfant sur cinq par famille, les Janissaires vont devenir une arme de guerre redoutablement efficace, un corps d’élite. Fanatiquement disciplinés, ils auront un rôle décisif dans les combats en Europe, notamment à Varna et à Kossovo, en 1389. Comdamnés à combattre leurs propres frères, jamais les Janissaires ne se révolteront contre le pouvoir ottoman. Bien au contraire, ils acquirent des droits et certains d’entre eux atteindront même des postes relativement élevés.
Dès le XVe siècle, cette élite, qui n’était composée à l’origine que de 12 000 hommes, atteint le chiffre de 200 000 membres, ce qui donne une petite idée des ravages provoqués par l’avance ottomane en Europe… Les succès qu’ils remporteront, les avantages qui leur seront consentis vont ériger ce corps d’élite en véritable mythe militaire, en particulier parmi la population musulmane elle-même. Un peu comme la Légion étrangère en France, à la différence prêt que les Janissaires n’étaient jamais que des esclaves ou des fils d’esclaves –ils acquièrent le droit de transmettre leur charge. Et comme dans la Légion, les Ottomans vont tout faire pour accéder au droit de devenir, eux aussi, des Janissaires. Ce sera chose possible au milieu du XVIIe siècle, époque qui marque le début du déclin de ce corps exceptionnel. Finalement, et après qu’ils aient refusé –en assassinant le sultan- la moindre réforme, les Janissaires seront purement et simplement supprimés –à prendre au sens littéral. C’était en 1826, soit près de cinq siècles après leur création.