Vasco de Gama au Natal

Vasco de Gama (v.1469-1524).
Vasco de Gama (v.1469-1524).

Après le traité de Tordesillas qui partage le monde entre Espagne et Portugal, ce dernier obtient la zone d’influence comprenant l’Inde. Vasco de Gama part donc en expédition avec, pour mission, de contourner l’Afrique et d’atteindre l’Inde. Gama s’embarque le 8 juillet 1497 avec trois caravelles. Après avoir quitté les îles du Cap Vert, il s’enfonce profondément dans l’océan Atlantique puis revient vers le continent africain. Le 8 novembre, il est au Cap et dépasse la croix de Diaz qui marque le point le plus lointain jamais atteint par les Européens, le 16 décembre.
Le jour de Noël 1497, Gama longe toute la côte sud-est de l’Afrique du Sud et donne à ce pays le nom de Natal, Natalis signifiant Noël. Au cours de leur périple, les Portugais prennent contact avec des marins arabes puis reprennent leur route et, le 20 mai 1498, jettent l’ancre à Calcutta.
Gama et ses hommes s’allient au rajah Sahondin, le maître du pays, afin de briser le monopole du commerce arabe dans cette région. Mais l’entreprise échoue et le navigateur doit reprendre la route du Portugal.
Après des épreuves difficiles, deux des trois caravelles, avec seulement cinquante-cinq survivants, arrivent en vue de Lisbonne en septembre 1499. Malgré ce demi-échec, la route des Indes est désormais ouverte.