La “révolution” d’Etienne Marcel

Né vers 1315 dans une ancienne  famille aisée de la bourgeoisie, Étienne Marcel fait une entrée fracassante dans l’histoire en 1355, lors de l’ouverture des États-généraux. Il y représente, en tant que nouveau prévôt, la puissante confrérie des marchands parisiens. La guerre contre les Anglais a vidé le trésor royal et Jean II le Bon (1350-1364) n’a d’autre solution que de recourir à une augmentation de la gabelle. Les États obtiennent, entre autres choses, le retrait du droit de prise, qui soulevait, depuis un demi-siècle, des réclamations désespérées.

Inès de Castro : « la reine morte »

L'assassinat d'Inès de Castro, d'après une gravure du XIXe siècle.
L’assassinat d’Inès de Castro, d’après une gravure du XIXe siècle.

Ils défilaient, s’inclinant avec déférence, parés de leurs plus beaux atours. La cour au complet était présente pour rendre hommage à la reine. Mais c’est devant un cadavre qu’ils se présentaient ; à un corps en décomposition qu’ils rendaient hommage. Ainsi en avait décidé le roi et toute la cour, avide de plaire, n’avait eu d’autre choix que de s’incliner.
L’histoire est sordide et à tout de la légende. Tout sauf peut-être les personnages eux-mêmes et le drame qu’ils vécurent. Tout, sauf la tradition, que reprend Camoëns, un poète du XVIe siècle.
C’est en accompagnant la jeune Constance de Castille auprès de son nouvel époux, l’infant Dom Pedro de Portugal, qu’Inès de Castro allait entrer, et de quelle façon, dans la longue lignée des amants maudits. L’infant, séduit par la demoiselle d’honneur plus que par la promise, allait faire d’Inès sa favorite, sa maîtresse et, après la mort de Constance, sa femme. Mais l’infant n’était pas le roi et Alphonse IV n’entendait pas laisser son fils commettre pareille mésalliance. Inès fut assassinée un an à peine après son mariage secret (1354). L’histoire est  triste, certes, mais elle ne s’arrête pas là.

Baybars : de l’esclavage au sultanat

Un mamelouk, d'après l'œuvre de Vernet.
Un mamelouk, d’après l’œuvre de Vernet.

C’est au Turkestan que né El-Malik el Zahir Roukn el-Din el Boundoukdar el-Baybars ; au Turkestan où il est fait esclave, envoyé comme tel à Damas puis en Egypte. Devenu garde du corps du dernier souverain ayyoubide -dynastie fondée par Saladin au XIIe siècle-, il prend du galon et se distingue en Syrie où il remporte une victoire décisive contre les Mongols à Aïn Djalout (1259). L’aura de cette victoire est alors telle qu’à peine revenu au Caire, Baybars se fait proclamer sultan (1260). Pour plus de sûreté et dans le but évident de légitimer sa prise de pouvoir, il fait venir près de lui le dernier calife de Bagdad, el-Moustansir Billah, qui se contentera dès lors de la qualité de souverain fantoche.
Habille diplomate, Baybars s’assure alors la neutralité de Byzance, celle des Seldjoukides d’Anatolie et de l’imam du Yémen et se lance alors dans une vaste offensive contre les croisés. La prise de Césarée (1265), celle de la forteresse templière de Safed (1266) puis celle de Jaffa (1268) témoignent du succès de son offensive. Surtout, le prise, en avril 1271, du célèbre et réputé imprenable Krak des Chevaliers, qui appartenait au Temple, semblait devoir assurer pleinement la défaite croisés si ces derniers n’avaient fait appel à l’aide mongole. Une alliance qui devait contraindre Baybars à signer, avec les croisés, une trêve de dix ans (1272).

Barberousse ou la légende du Grand Roi

Miniature représentant Frédéric Ier Barberousse (1122-1190) en croisé.
Miniature représentant Frédéric Ier Barberousse (1122-1190) en croisé.

Roi des Lombards, Frédéric Ier de Hohenstaufen, dit Barberousse,  empereur germanique depuis 1152, est, avant tout, un conquérant et c’est contre la papauté que se déroulera son plus long combat. Les cités lombardes, officiellement vassales de l’Empire, sont en perpétuelle révolte et le pape Alexandre III les soutient face au très redoutable Barberousse. Le conflit qui oppose les Gibelins, les hommes de l’Empereur, et les Guelfes, surnom de la dynastie précédente, va s’étendre de l’Empire à l’Italie et durera dix-sept ans. Pourtant, bien que vaincu en Italie, Barberousse va continuer ses multiples combats, créant ainsi sa réputation de souverain qui n’accepte ni le déshonneur ni la défaite.

Mathilde, la dame à la tapisserie

Extrait de la Tapisserie de la reine Mathilde, dite Tapisserie de Bayeux.
Extrait de la Tapisserie de la reine Mathilde, dite Tapisserie de Bayeux.

On raconte que la demoiselle répondit d’abord qu’elle aimerait mieux être nonne voilée que d’épouser un bâtard. Le duc suspendit quelque temps sa demande, mais, lorsqu’il la renouvela, il était venu lui-même en Flandre et se rendit fièrement à Lille, où le comte, sa femme et sa fille se trouvaient alors. Il entra dans la salle et, passant outre, comme pour traiter de quelque affaire, il poussa jusqu’à la chambre de la comtesse, où il trouva tout droit la demoiselle, fille du comte Baudouin. Il la prit par ses tresses, la traîna parmi la chambre, la foula aux pieds et la battit bien. Puis il sortit de la chambre, sauta, sur son cheval, qu’on lui tenait devant la salle, piqua des éperons et s’en alla son chemin. De ce fait fut le comte Baudouin très courroucé, et quand les choses eurent un temps ainsi demeuré, le duc Guillaume envoya derechef au comte Baudouin pour reparler du mariage. Le roi en parla à sa fille et elle lui répondit que bien lui plaisait et en furent faites les noces à bien grande joie. Et après les choses susdites, le comte Baudouin demanda à sa fille, tout en riant, pourquoi elle avait si légèrement accepté le mariage qu’elle avait autrefois refusé si cruellement. Et elle répondit qu’elle ne connaissait point alors le duc si bien qu’elle faisait maintenant, « car, dit-elle, s’il n’eût été de grand cœur et de haute entreprise, il n’eût été si hardi qu’il m’osât venir battre en la chambre de mon père ».

Gerbert d’Aurillac : le pape de l’An Mil

Gerbert d'Aurillac, pape sous le nom de Sylvestre II (v.938-1003).
Gerbert d’Aurillac, pape sous le nom de Sylvestre II (v.938-1003).

On a dit de lui qu’il était magicien ; il est resté célèbre en tant que « pape de l’An Mil » ; mais Gerbert d’Aurillac, qui est élevé à la dignité pontificale le 2 avril 999, est avant tout un savant et l’un des hommes les plus influents de son temps.
Moine clunisien de Saint-Géraud d’Aurillac, il s’initie aux mathématiques et à l’astronomie en suivant le comte Borel de Barcelone en Catalogne, avant de s’adonner à la culture latine et antique à Rome.
Soutien d’Adalbéron dans l’élection d’Hugues Capet, il devient archevêque de Reims en 991 puis de Ravenne en 998. Très proche de l’empereur Othon III qui fut son élève, il va, dès son élection à la papauté, tenter une politique fondée sur l’union de l’Empire et de l’Église, en vue, notamment, de combattre le danger musulman. Pape de la réforme de l’Église, il est aussi le premier à appeler les chrétiens à la croisade.
À sa mort, en l’an 1003, Gerbert d’Aurillac, pape sous le nom de Sylvestre II, laisse une Église en pleine mutation et l’image de l’un des plus grands savants de la fin du premier millénaire.

Richard Cœur de Lion : en quête de légende

Sceau, recto-verso, de Richard Cœur de Lion.
Sceau, recto-verso, de Richard Cœur de Lion.

Troisième fils d’Henri II et d’Aliénor, Richard devra à la mort prématurée de ses aînés de succéder à son père sur le trône anglais. Pourtant, il était sans doute le moins Anglais des fils du souverain. Elevé sur en Anjou et en Aquitaine où il se frottera aux troubadours de la cour occitane, Richard ne passera, vraisemblablement, pas une seule année complète sur la terre anglaise, y compris après son accession au trône. On doute même qu’il sut un jour parler anglais… De sa jeunesse, il gardera un goût marqué pour les rimes -il écrira lui-même- et le souvenir de révoltes à répétition contre son père (en 1173, 1183, 1189) ; des révoltes qui empoisonneront profondément les dernières années de son père ; des révoltes fortement encouragées par le roi de France, le rusé Philippe Auguste. Doté d’une force prodigieuse -on disait, et lui-même se vantait de pouvoir fendre un sarrasin en armure d’un seul coup d’épée-, turbulent, hardi, Richard devra son surnom de Cœur de Lion plus à sa violence légendaire qu’à un esprit chevaleresque plus affûté que la moyenne. Si l’histoire, malgré tout, a voulu faire de ce souverain le modèle de tous les autres, le porteur des plus purs vertus chevaleresques, c’est autant en opposition avec le comportement de son frère, Jean sans Terre, qu’avec celui de Philippe Auguste, modèle du machiavélisme et du réalisme plutôt que des grands idéaux. De fait, autant l’Anglais paraît sorti tout droit d’un roman médiéval, autant le Français fait figure d’avant-gardiste dans sa conception politique. Une différence qui s’illustre parfaitement dans l’aventure palestinienne des souverains.

Othon Ier le Grand

Empereur Othon Ier et AdelhaideFondateur du Saint-Empire romain germanique, Othon Ier est une des plus grandes figures du Haut Moyen Âge européen. Né le 23 novembre 912, il devient roi de Germanie en 936 et soumet très rapidement ses vassaux révoltés. Il repousse les tribus magyares (les Hongrois) qui avaient envahi la Bavière et assure ses frontières troublées par les raids slaves. Othon Ier fait alors sentir son autorité dans toute l’Europe. Ainsi, il s’empare de la Lorraine, soutient Louis IV comme roi de France et se fait couronner empereur du Saint-Empire romain germanique par Jean XII en 962. Après avoir placé la papauté sous tutelle, il élève ou dépose les papes, ce qui lui confère un pouvoir jusque-là inégalé en Europe. L’empereur tout-puissant du Xe siècle meurt en 973.

Conan Mériadec, duc d’Armor

Le légendaire roi Arthur en armure (gravure du XIXe siècle).
Le légendaire roi Arthur en armure (gravure du XIXe siècle).

Il est le plus célèbre des ducs de Bretagne ; le plus célèbre et certainement le plus Breton si l’on en croit les quelques éléments que nous possédions sur ce personnage mi-hsitorique mi-légendaire. Né en Bretagne -la Grande-, Conan ou Caradog serait passé en Gaule vers 384 avec les troupes du tyran Maxime. C’est d’ailleurs sous l’égide romaine, avec son  accord, qu’il aurait gouverné 26 ans durant, avant de prendre le pouvoir en propre. Duc de Bretagne par la grâce des Romains, il serait devenu roi d’Armorique en 409 par la volonté des habitants eux-mêmes. Un parcours qui rappelle furieusement celui d’Arthur en Grande-Bretagne, roi de légende autant que d’histoire, général romain devenu souverain breton, symbole d’une résistance aux Romains pour Conan, aux Saxons pour Arthur. De fait, c’est avant tout le symbole que représente aussi bien Arthur que Conan Mériadec qui ont fait leur célébrité. Le symbole de la résistance à l’envahisseur, celui de l’âme bretonne en fait. Quant à Conan Mériadec, si son existence est parfois sujette à caution, son rôle ne fait aucun doute : il est le socle, l’assise bretonne sur laquelle se fondera la dynastie des princes et ducs de Bretagne.

Adalhard : de disgrâce en disgrâce

Lettre manuscrite de Charlemagne.
Lettre manuscrite de Charlemagne.

C’est à la cour de Charlemagne que "sévit" tout d’abord Adalhard, fils de Bernard, lui-même fils illégitime de Charles Martel. Cousin germain de Charlemagne, Adalhard avait été élevé à la cour avec son frère Wala et avait même occupé le poste de conseiller de l’empereur. Mais la disgrâce d’Ermengarde, fille du roi des Lombards, par le volage empereur allait entraîner sa disgrâce. Entré au couvent de Corbie en 772-773, il devait y demeurer vingt ans. Là, la règle de saint Benoît était observée, une règle que le jeune homme aura loisir d’approfondir en séjournant au Mont-Cassin, berceau de l’ordre bénédictin. Il ne quittera le Mont-Cassin que pour reprendre le chemin de Corbie où il sera fait abbé.
Réconcilié avec l’empereur, il sera nommé, en 796, "missus", c’est-à-dire "envoyé", auprès du roi Pépin puis de son fils Bernard. En 809, il prit part au synode d’Aix-la-Chapelle puis, en 814, au concile de Noyon. Mais la mort de Charlemagne allait, de nouveau, entraîner sa disgrâce.